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El Memphian Theatre estaba casi vacío cuando Lowell Hays entró y se sentó detrás de Elvis Presley en la víspera de Navidad de 1969. De vez en cuando, el ícono del rock n roll reunía amigos para proyecciones privadas de películas en el dorado lugar Art Deco, pero Hays , el joyero más respetado de la ciudad, aún no era uno de esos compañeros de profunda confianza. Él estaba allí por negocios.

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Ven conmigo, dijo Presley, llevándolo al baño de hombres donde el músico abrió la puerta de un cubículo y se sentó en un inodoro. Puedes poner tu maletín aquí mismo en mi regazo, hizo un gesto hacia la bolsa de cuero marrón que Hays había abastecido con joyas.

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Presley en el escenario del Centro Internacional Honolulu de Hawái en 1973. Gary Null/NBC/NBCU Photo Bank/Getty Images

Así que eso fue exactamente lo que hice, recuerda el joyero, que ahora tiene 78 años, casi cinco décadas después en un restaurante de costillas cerca de la casa de Presley en Graceland. En lo que fue la primera de casi doscientas compras del estuche de cuero marrón que tenemos ante nosotros hoy, Elvis eligió tres grandes piezas de diamantes para su tía, su padre y su novia esa noche.

Podría contarte historias como estas durante horas, sonríe Hays. Porque la verdad es que, en el transcurso de su amistad de siete años con Presley, acumuló historias tan salvajes que pueden parecer míticas.

Como la vez que visitó Graceland por primera vez solo para encontrar a Presley afuera bajo la lluvia con un abrigo de visón largo hasta el suelo disparando una pistola: Le dispararon bastante bien a la oficina de su papá. O llamadas telefónicas en medio de la noche con solicitudes de joyas casi imposibles, y vuelos que Hays tomaría al aeropuerto La Guardia de Nueva York con el único propósito de recoger gemas preciosas para ayudar a satisfacer las demandas de Presley. Nuestro apodo para Elvis era Loco, nunca sabías lo que iba a hacer a continuación, dice Hays. Es un apodo que finalmente se grabaría en un brazalete de identificación de oro para la estrella.

Un prendedor de la bandera estadounidense con rubíes, zafiros y diamantes que Presley llevó a la Casa Blanca para reunirse con el presidente Richard Nixon en 1970. Cortesía de Lowell Hays

Pero a pesar de todos los viajes improvisados ??que el dúo hizo por todo el país, Memphis es donde fueron más felices.

Los locales de juke se alineaban en Beale Street cuando el padre de Hays, Lowell Sr., comenzó a reparar joyas en el ático de la casa de su familia en 1937, pero pasaría otra década antes de que la ciudad se convirtiera en el epicentro del movimiento del rock and roll. Habiendo estado en el negocio toda mi vida, puedo decirles que hay muy pocas personas que tengan el talento que tenía mi padre, dice Hays.

Era un talento que en parte se cultivaba por casualidad. Cuando era un niño de 12 años, Lowell Sr. se escapó de su casa para escapar de un padrastro que lo maltrataba físicamente y terminó en una YMCA en Houston, Texas, donde se conectó con un joyero. Durante más de una década, Lowell Sr. trabajaría en una fábrica y eventualmente se convertiría en un maestro artesano, desarrollando habilidades que finalmente fueron impartidas a Hays. Empecé desde abajo, haciendo recogidas y entregas cuando era niño de un extremo a otro de Main Street antes de pasar al banco de joyería, dice Hays.

Sin embargo, más que nada, quería diversificarse en el comercio minorista y convenció a su padre para que abriera una joyería fina para mujeres en el vecindario de Germantown de la ciudad. Cuando la responsabilidad de esa tienda, que estuvo abierta desde 1971 hasta 2005, impidió que Hays acompañara a Presley en el camino, este simplemente enviaba el estuche marrón lleno de preciosas piezas doradas a donde estaba la estrella. Elvis conocía la combinación de la cerradura, así que cada vez que quería algo, arrancaba la etiqueta y me la dejaba.

Una réplica del collar con colgante de cabeza de león de esmeraldas, rubíes y diamantes. eric ryan anderson

Por cada pieza que Presley se guardaba para sí mismo, regalaba casi la misma cantidad. Durante un espectáculo de 1975 en Carolina del Norte, por ejemplo, Hays recuerda que Presley invocó la bolsa en el escenario: simplemente comenzó a entregar joyas a las personas en el frente. Cuando Hays se subió a la limusina de Presley después del espectáculo, angustiado por la cantidad de dinero que se había despilfarrado, el cantante puso una pequeña media sonrisa torcida en su rostro y le dio unas palmaditas en la rodilla a Hays. Dijo, Lowell, tendré que cantar cinco minutos más mañana por la noche para pagarlo.

El rastro de adornos brillantes, que se han vuelto frecuentes en el mundo de las subastas en los últimos años, a menudo regresa al radar de los joyeros cuando lo contactan para obtener certificados de autenticidad. Piezas como el rubí y el anillo de diamantes de talla baguette que se subastarán en Graceland el 12 de agosto pueden costar entre $10,000 y $15,000. Otras creaciones, como el anillo Aloha Horseshoe que fue diseñado con un diamante central de 10,5 quilates rodeado por 11 diamantes redondos de talla completa, han recaudado más de $200,000.

Sin embargo, entre las piezas de las que Presley nunca se separó está el anillo TCB que Hays creó con 56 diamantes, incluido un solitario de 11,5 quilates. Con la intención de ser un ring de exhibición, algo que inmediatamente haría pensar a la gente en Elvis Presley, incorporó el mantra de Presley's Taking Care of Business que también se duplicó como el nombre de su banda de apoyo. Hasta el día de hoy, el anillo sigue siendo identificable como Elvis, quien estaba tan emocionado con el diseño que pagó el precio de $35,000 y luego le entregó a Hays las llaves de su edición Lincoln Mark III Cartier como muestra adicional de gratitud.

(Izquierda) El Aloha Horseshoe, que Presley usó para la presentación en Honolulu. Fue subastado por un vendedor privado por $204,800 en marzo. (Derecha) Conocida como El último anillo de concierto, esta pieza con cuatro piedras de zafiro estrella negra fue otra creación de Hays. Cortesía de Lowell Hays

Pero más allá de las joyas en sí, el tiempo también ha revelado hasta qué punto fue pionera la asociación colaborativa de Hays y Presley. Aunque ahora es la norma para los joyeros de alta costura como Ben Baller y Lorraine Schwartz crear piezas llamativas empapadas de joyas específicamente para un conjunto de músicos, Hays sentó este precedente para los artistas masculinos. Uno podría ir tan lejos como para argumentar que él es la razón por la que artistas como JAY-Z luego usarían cadenas de pavé personalizadas. Sin embargo, la joyería nunca fue simplemente un símbolo de estatus para Presley, quien siempre tuvo la intención de impulsar la moda; se convirtió en una parte cuidadosamente considerada de su personalidad artística.

Ante la sugerencia de la profundidad de su influencia y la de Presley, Hays guarda silencio. Tal vez sea por modestia, o tal vez sea una admisión discreta de que su trabajo con el ícono representó solo una parte de una carrera de más de 50 años que también atrajo a clientes como Al Green e Isaac Hayes. Elvis y yo éramos así . Hays cruza los dedos. Éramos como hermanos.

(Izquierda) Un anillo de compromiso para la novia de Presley, Ginger Alden, que le pidió a Hays que hiciera en medio de la noche usando el diamante TCB original en 1977. (Derecha) El anillo TCB original, la pieza favorita de Hays y Presley. Cortesía de Lowell Hays

Su relación también era fundamentalmente diferente a la que Presley compartía con su séquito de la mafia de Memphis, quienes usaban los collares TCB con rayos dorados que Hays diseñó a partir de un boceto que Presley y su entonces esposa Priscilla dibujaron en una servilleta de cóctel. Mientras que a la mafia de Memphis se le pagaba para rodear a Presley constantemente, Hays podía ir y venir cuando quisiera. Independientemente de si viajaba o no con Elvis, siempre había una habitación en cada hotel con mi nombre. Cuando el músico, que luchaba contra la adicción a los medicamentos recetados, murió trágicamente en agosto de 1977, Hays todavía tenía que vivir su propia vida. Su camino, en otras palabras, no dependía de Presleys.

Hays fotografió el 13 de junio en Marlowes en Memphis con el maletín de cuero marrón que usó para llevar todas las joyas de las estrellas. Sobre la mesa hay réplicas de piezas de Presley que están disponibles para su compra en Graceland. eric ryan anderson

Lo que no quiere decir que nunca intervino para proteger al Rey.

Durante un espectáculo en lo que antes era el Hotel Internacional de Las Vegas, Hays recuerda estar sentado en una de las cabinas circulares cuando notó que un hombre intentaba colarse en el escenario. Elvis está señalando, pero los guardaespaldas no prestan atención, así que salté de mi asiento y me encargué de eso. Después del espectáculo, Presley arremetió contra los guardias. Luego me miró y dijo: Lowell, ¿tienes TCB? Hays fue a buscar el maletín y le entregó un collar. Ya era hora de que tuvieras uno de estos, le dijo Presley.

Todavía se sienta en su cuello.

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