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A principios de 1984, cuando los ejecutivos de Epic Records presentaron su lista de próximos lanzamientos en la convención de CBS Records en Hawái, no pudieron resistirse a resaltar el éxito que ya estaban teniendo. Entonces, entre los lanzamientos de nuevos álbumes, Epic insertó imágenes de archivo de camiones y una voz en off que anunciaba atronadoramente: ¡Ahí va otra carga de álbumes de Thriller de Michael Jackson!

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Los camiones en realidad no salían del almacén cada pocos minutos, pero Thriller seguía superando las expectativas más de un año después de su lanzamiento el 30 de noviembre de 1982. Epic vendía más de 1 millón de copias por mes solo en los Estados Unidos.

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Casi 27 años después de su lanzamiento, Thriller sigue siendo el álbum de estudio más vendido en los Estados Unidos, según la RIAA, que lo ha certificado 28 veces platino. Se han vendido más de 50 millones de copias a nivel internacional, según estimaciones.

Pero el éxito de los álbumes no se puede medir solo por las ventas. Mientras Jackson se abría paso en la historia de la música, Thriller estableció un nuevo punto de referencia para los éxitos de taquilla que cambió la forma en que la industria de la música promovía y comercializaba los lanzamientos de las superestrellas. También cambió a MTV, rompiendo las barreras raciales de las redes de cable y elevando el nivel de calidad de video.

Desde el principio, Epic tuvo la intención de estar a la altura de su nombre. El sello convirtió a Thriller en el primer lanzamiento importante que debutó en todo el mundo simultáneamente, el primer álbum en trabajar durante casi dos años en lugar de los habituales seis u ocho meses y el primer álbum en lanzar siete sencillos en la radio, más del doble del número normal. .

En el camino, Thriller redefinió las expectativas de lanzamientos de gran éxito. A partir de 1984, Columbia lanzó siete sencillos de Bruce Springsteens Born in the USA, todos los cuales llegaron al top 10 del Nosotros Hot 100. Casi al mismo tiempo, Warner Bros. envió a la radio cinco sencillos de Princes Purple Rain. Mercury encontró siete sencillos en Def Leppards Hysteria, todos los cuales llegaron a la lista de éxitos. Los tres álbumes finalmente vendieron más de 10 millones de copias cada uno solo en los Estados Unidos.

Antes de todo eso, Thriller dio un impulso muy necesario a la industria de la música, que luego sufrió su segunda caída en tres años. En ese momento, Nosotros informó que los envíos récord habían disminuido en 50 millones de unidades entre 1980 y 1982.

Fue un momento sombrío, y el personal de CBS se refirió al 13 de agosto de 1982 como el Viernes Negro. Tuvimos un gran despido ese día, recuerda Dan Beck, vicepresidente de comercialización de Epic/Portrait/CBS Associated Labels. La mitad del departamento de marketing fue despedido en Epic. Fue muy molesto porque nunca antes había sucedido algo así.

Entonces Jackson cambió todo. No hay duda de que Thriller fue la fuerza impulsora detrás de lo que se convirtió en el lapso más caliente en la historia de Epics, dice Beck. Después de eso, el sello tuvo grandes éxitos con Cyndi Lauper, Culture Club y REO Speedwagon. La banda sonora de Flashdance y Polices Synchronicity también ayudaron a atraer a los fanáticos a las tiendas.
ESCRIBIENDO EN LA PARED

Jackson se hizo un nombre a principios de los años 70 como el joven líder de Motowns Jackson 5 y como solista. Los Jackson dejaron Motown en 1975 y lanzaron tres álbumes en Epic, el más reciente de los cuales, Destiny, alcanzó el puesto número 11 en el Nosotros 200 en 1978. Pero Jackson se convirtió en una auténtica superestrella con su primer álbum en solitario para Epic, Off. la pared.

Cuando Jackson grabó ese álbum, que salió en 1979, su equipo decidió llevarlo a la audiencia más amplia posible. Toda nuestra mentalidad era que estábamos haciendo música para las masas y parte del panorama general era lograr que la compañía discográfica cambiara y comercializara y promocionara a un mercado masivo, dice Ron Weisner, quien codirigía Jackson con Freddy. DeMann en ese momento. Si eras un artista negro, te ponían en una división de música negra, y eso significaba que la campaña de marketing era un anuncio en Jet and Ebony. Nuestra actitud fue: Deje que el público decida, no se limite a presentarlo únicamente en un mercado negro.

Desde el momento en que los equipos de promoción pop y R&B de Epic escucharon Dont Stop Til You Get Enough, la canción de apertura y el sencillo principal del álbum, supieron que tenían un gran éxito en sus manos, recuerda el ex gerente de promoción urbana regional de la costa oeste, Maurice Warfield. Así que dieron el paso sin precedentes de promocionar sencillos en R&B y radio pop al mismo tiempo.

No era lo habitual Construir al artista en la radio urbana primero y luego ir al pop”, dice Warfield. Lo supimos de inmediato: todos trabajaríamos en los registros al mismo tiempo.

Dont Stop debutó el 28 de julio de 1979 y se convirtió en el primer sencillo de R&B y pop número 1 de Jackson como solista desde su éxito de 1972, Ben. A eso le siguió en noviembre un segundo sencillo de R&B y pop No. 1, Rock With You, luego la canción principal del álbum y Shes Out of My Life.

Off the Wall abrió algo en la radio que nunca se volvió a cerrar, dice Weisner. El muro se había derrumbado cuando llegamos a Thriller.
TIEMPO DE SUSPENSO

Cuando Jackson sugirió por primera vez trabajar con Quincy Jones en Off the Wall, a los ejecutivos de Epic les preocupaba que el productor fuera demasiado llamativo. Pero Jackson, que había conocido a Jones cuando interpretó al Espantapájaros en la versión cinematográfica de The Wiz y Jones produjo la banda sonora, persistió. En ese momento, a Jones le llamó la atención la profunda disciplina y el enfoque de Jackson; sabía que aún podía ser más grande de lo que decían los demás.

Jones comenzó a sentar las bases de Thriller en diciembre de 1981, cuando llevó a Jackson a Tucson, Arizona, para pasar tres días grabando el dúo de Paul McCartney The Girl Is Mine. Michael y yo solo queríamos trabajar con Paul, a quien conocía desde hacía años, recuerda Jones.

El trabajo comenzó en serio en agosto de 1982. Jackson escribió varias de las canciones: The Girl Is Mine, Beat It, Billie Jean y Wanna Be Startin Somethin. Entre los otros escritores estaba el ex tecladista de Heatwave, Rod Temperton, quien escribió Rock With You en Off the Wall. Les trajo una canción increíble que había titulado Starlight Love, dice Jones, que eventualmente se convirtió en la canción Thriller.

Entonces, una noche, accidentalmente nos encontramos con una demostración cuya melodía, más tarde combinada con la letra de John Bettis, se convirtió en Human Nature, dice Jones. Después de Off the Wall, estábamos pateando el botín y sin miedo; listo para hacer cualquier cosa. Fue un momento muy emocionante.

A pesar del éxito de Off the Wall, dice Jones, su relación de trabajo se basaba en gran medida en la creatividad por el bien de la creatividad. No haces registros para decir cuántos vas a vender, dice. No puedes controlar eso. Haces algo que te toca y con suerte tocará a alguien más.

En total, Jones y Jackson pasaron cuatro meses revisando más de 700 demos. Finalmente se decidieron por nueve. Luego, cuatro de ellos fueron reemplazados por The Lady in My Life, PYT (Pretty Young Thing), Human Nature y Beat It.

Una prioridad era equilibrar Thriller entre R&B y pop, disco y rock, funk y baladas. En un momento pensamos que habíamos terminado, recuerda Greg Phillinganes, teclista de los álbumes Off the Wall y Thriller. Y Quincy dijo, No, no tan rápido. Necesitamos ciertos elementos que faltan. Michael estaba bastante decepcionado, pero así fue como conseguimos Lady and Beat It.'

En ese momento, la música disco todavía dominaba las listas de éxitos y Jones y Jackson querían trascenderla. Beat It surgió con Eddie Van Halen porque queríamos hacer una canción negra de rock and roll, dice Jones. The Knacks My Sharona era el número 1 en ese momento, además, teníamos que arrastrarnos por la discoteca, que todavía era muy grande. Queríamos encontrar una manera de trascender todo eso. Por la bendición de Dios, salimos de la caja.
LLAMAMIENTO MUNDIAL

Jackson y Jones continuaron jugando durante el otoño de 1982, lo que significó que Epic tuvo que retrasar la fecha de lanzamiento de los álbumes varias veces. El día antes de que Jones finalmente pusiera Thriller, después de que él y Jackson pasaron toda la noche trabajando, se dio cuenta de que había demasiada música en cada lado. Necesitas grooves grandes y gordos para que suceda en vinilo, dice. Tuvimos 24-27 minutos, lo que hace que el sonido sea más pequeño. Tuvimos que bajarlo a 19-20 minutos.

Así que Jones y Jackson redujeron la introducción de Billie Jean, eliminaron un verso de The Lady in My Life y terminaron el proyecto. O eso pensó Epic. En el último minuto, todavía descontentos con algunos aspectos del sonido del álbum, remezclaron todo el álbum durante un fin de semana maratónico, dice Ron McCarrell, vicepresidente de marketing de Epic/Portrait/CBS Associated Labels.

Los ejecutivos de Epic estaban ansiosos por lanzar Thriller a tiempo para la Navidad de 1982. Mientras Jones y Jackson jugaban, decidieron esperar hasta enero de 1983. Luego, las etiquetas se vieron forzadas cuando el álbum se filtró a la radio y las estaciones comenzaron a reproducir múltiples cortes.

Sabíamos que teníamos un gran vendedor en nuestras manos porque Off the Wall había vendido 6 o 7 millones de copias y queríamos manejarlo con cuidado, dice McCarrell. Pero una vez que las estaciones colocaron las canciones en una gran rotación, el vicepresidente senior y gerente general de Epic, Don Dempsey, decidió lanzarlo rápidamente el 30 de noviembre de 1982.

Dempsey se reunió con varios jefes de departamento, incluidos ejecutivos internacionales. Tras el éxito mundial de Off the Wall, las oficinas internacionales de CBS pedían a gritos a la compañía que diera a Thriller un lanzamiento mundial simultáneo en lugar de escalonar el lanzamiento como de costumbre. La forma tradicional significaba que [los exportadores] podían comprar un álbum a precios estadounidenses, enviarlo [a Europa] y nuestras oficinas locales en esos mercados realmente se verían gravemente perjudicadas por un éxito internacional, dice Beck. Dado que el dólar estaba débil en ese momento, el álbum habría sido presa especialmente fácil para los exportadores.

Las importaciones y exportaciones fueron un problema antes, pero nunca en la medida en que lo fue con Michael, dice McCarrell. Fue la primera superestrella internacional en ese nivel.

Después de asegurarse de que CBS pudiera obtener los materiales que necesitaban para las plantas de fabricación de todo el mundo, Epic decidió darle a Thriller un lanzamiento mundial simultáneo. Después de Thriller, se convirtió en una práctica estándar, dice Beck.

Thriller ingresó al Nosotros 200 en el puesto 11 durante la semana que finalizó el 25 de diciembre de 1982. Después de 10 semanas en la lista, eliminó a Men at Works Business as Usual del primer puesto y permaneció en el puesto 1 durante 37 semanas no consecutivas. El primer sencillo, The Girl Is Mine, alcanzó el número 2 en el Nosotros Hot 100, pero ni siquiera insinuó el éxito que Epic tenía entre manos. Entonces comenzó la diversión.

El jefe de promoción de Epic, Frank Dileo (quien se acercó tanto a Jackson durante Thriller que luego se convirtió en su manager), decidió lanzar dos sencillos al mismo tiempo para ampliar la audiencia de los álbumes. Mientras el segundo sencillo, Billie Jean, ascendía en las listas de éxitos pop, Epic lanzó Beat It, una pista de rock de conducción anclada por un abrasador solo de guitarra de Eddie Van Halen.

Frank dijo: Lancemos otro sencillo; vamos a dejarlos boquiabiertos, dice McCarrell. Lo hizo. Durante la semana del 18 de diciembre de 1982, Beat It fue uno de los tres anuncios principales de Nosotros en la radio de rock junto con cortes de Sammy Hagar y Bob Seger. La canción alcanzó el puesto número 14 en la lista de pistas de rock naciente de Billboard.

El exconsultor de radio de rock Lee Abrams, ahora director de innovación de Tribune Co., describe el período como una especie de época confusa para el rock orientado a los álbumes. El formato estaba en una encrucijada, atrapado entre incondicionales de AOR como Led Zeppelin y nuevos grupos como Police y U2.

AOR tuvo que empezar a pensar más, dice Abrams, para seguir siendo relevante. Algunas estaciones probaron Beat It y la reacción fue fantástica. Generó solicitudes y abrió los ojos de muchos programadores. AOR estaba aceptando a alguien que no estaba en el club tradicional, pero la calidad atemporal y universal de la canción no podía evitarse.
JACKSON CONSIGUE SU MTV

Desde el principio, la visión de Jackson para Thriller fue llevarla al próximo nivel gigante, dice Weisner. Se trataba de cómo íbamos a casar el álbum con la extensión visual.

Así que fue con grandes esperanzas que Weisner entró en la oficina de una cadena de 16 meses llamada MTV con el clip dirigido por Steve Barron para Billie Jean. Si bien MTV había reproducido videos de algunos artistas negros, incluidos Garland Jeffries y Joan Armatrading, se negó notoriamente a reproducir el video de Rick James Super Freak, lo que llevó al cantante de R&B a calificar el canal como racista.

Recuerdo tomar un ojo rojo a Nueva York e ir a MTV [con] un borrador de Billie Jean y MTV rechazó el video, recuerda Weisner. Caminó desde allí hasta la sede de Epic. Me senté con [el jefe de CBS Records] Walter Yetnikoff, dice. Luego fuimos con [el jefe de CBS] Bill Paley, y él y Walter [le dijeron a MTV]: Este video está listo para el final del día o [CBS Records] ya no hará negocios con MTV. La discográfica jugó duro y ese fue el día que cambió la historia. Ese fue el video que rompió la barrera del color.

Esa no es la versión de los hechos recordada por Les Garland, entonces ejecutivo sénior/vicepresidente de programación de MTV Networks. Billie Jean estableció el estándar ese día de lo que representaba la excelencia en los videos musicales, dice. Nunca hubo una pregunta en la que lo estuviéramos poniendo. El único retraso, dice, fue que quería mostrarle el clip a su jefe, Bob Pittman. Nunca hubo una amenaza de Walter Yetnikoff, su folclore, dice. Se molestó más porque no interpretamos a Willie Nelson o Barbra Streisand. (Yetnikoff no respondió a las solicitudes de entrevista para esta historia).

De cualquier manera, Billie Jean entró inmediatamente en una gran rotación con ocho obras por día, catapultando a Jackson y MTV a otro nivel de éxito. Y el triunfo de Jackson rompió la barrera para Prince, Billy Ocean y Eddy Grant.

Billie Jean abrió [la puerta] a que se hicieran más videos de R&B y eso nos llevó a hacer más espacio para una variedad más amplia de música que iba más allá de este formato AOR inicial, dice Garland.

MTV no fue la única exposición televisiva que cambió el curso de la carrera de Jackson. El 16 de mayo de 1983, NBC transmitió Motown 25: Yesterday, Today, Forever, y Jackson realizó una interpretación icónica instantánea de Billie Jean y reveló su guante con lentejuelas y el moonwalk inspirado en James Brown. Al día siguiente, Fred Astaire llamó a Jackson para felicitarlo.

Eso fue asombroso, recuerda Weisner. Todos olvidan que todos esos gigantes y leyendas de Motown estaban en el programa. Al día siguiente, todo el mundo hablaba de Michael.
Para entonces, la demanda de Thriller era tan intensa que Weisner dice que las plantas de fabricación habían reducido el ritmo de prensado de otros álbumes para hacer más copias. Pero nunca hubo escasez real, según McCarrell, ni siquiera retrasos graves.

Y eso fue antes del video de Thriller. Aunque los videos de Billie Jean y Beat It aumentaron el poder estelar de Jackson, el clip de 14 minutos de Thriller se convirtió en una sensación de la cultura pop.

Realizado a un costo de $1 millón -en dólares de 1983-, Thriller fue el primer video filmado por un director de cine, John Landis. Estábamos haciendo la mayoría de los videos por $ 30,000- $ 40,000, dice McCarrell. Recuerdo que me caí de la silla cuando vi el presupuesto.

Aunque Jackson se había convertido en un elemento fijo en MTV, la cadena se encontró en una seria competencia de varias otras cadenas por los derechos para mostrar Thriller, ampliamente considerado el video musical más ambicioso jamás realizado. MTV terminó pagando más de $ 1 millón por los derechos exclusivos para transmitirlo, la primera vez que pagó una etiqueta por un clip. Éramos dueños de Movie Channel en ese momento y compraba películas exclusivamente, dice Garland. Lo usamos como plantilla.

El video se emitió por primera vez el 3 de diciembre de 1983, más de un año después del lanzamiento de su álbum homónimo. Resulta que el precio era una ganga. MTV creó franjas horarias de destino para el video, que se transmitió hasta cinco veces al día. MTV tenía una calificación de 1.2 durante un período de 24 horas, dice Garland. Vimos picos en los 10 cuando pusimos Thriller. Fue un movimiento estratégico muy inteligente, colocando a MTV en la cima en términos de popularidad entre el grupo demográfico objetivo de 12 a 34 años. Madison Avenue estaba empezando a entenderlo.

La fascinación con el video se volvió tan intensa que Epic creó un documental de una hora llamado Making Michael Jacksons Thriller, que se transmitió en MTV y finalmente se envió a la venta. Era la primera vez que se creaba un paquete de este tipo en torno a un solo video, y abrió un mercado comercial para los videos, dice la exdirectora general y presidenta de la RIAA, Hilary Rosen, ahora comentarista de CNN y directora general de Brunswick Group.

Las fortunas de Jackson y MTV estaban tan estrechamente vinculadas que Garland, quien ahora es consultor, dice que ni siquiera puede pensar en cómo habría evolucionado MTV sin Jackson. Todo lo que puedo decirte es que el camino habría sido muy diferente. No creo que hubiera sido bueno.

SIETE DE LA SUERTE

Un papel tan importante como el que jugó MTV en el éxito de Thriller, Epic también lanzó un asalto sin precedentes en la radio. Antes de Thriller, los sellos solo promocionaban tres o cuatro sencillos para la mayoría de los álbumes. Recuerdo haberlo discutido en las reuniones de marketing: ¿Deberíamos sacar otro? Dice McCarrell. No queríamos sacar un sencillo [a menos que] pudiera llegar al top 10. Mientras los chicos de promoción pensaran que podíamos, seguimos sacándolos.

Dileo lo dejaría perfectamente claro, dice Warfield. Lucha y no aceptes un no por respuesta. Pon este disco en la radio.

Durante un período de 15 meses, Epic lanzó siete de las nueve pistas de Thriller como singles, y todas llegaron al top 10. Aún más notable, entre el lanzamiento de PYT (Pretty Young Thing) y Thriller, el sello hermano de Epic, Columbia, sacó Say, Say, Say, un segundo dúo entre Jackson y McCartney incluido en el álbum Pipes of Peace de McCartney que también llegó directamente al número 1.

Finalmente, Thriller pasó 122 semanas en el Nosotros 200, lo que llevó a Epic a uno de sus mayores períodos de prosperidad. Dada la caída en las ventas de álbumes, el aumento de las descargas digitales y la falta de un heredero aparente de Jackson, es poco probable que otro álbum domine la radio, el video o la conciencia colectiva como lo hizo Thriller.

Como dice Garland, Vimos la cima de la montaña con Thriller.'

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