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Durante los últimos siete meses, Questlove ha estado huyendo. El baterista de Roots, cuya licencia de conducir dice Ahmir Thompson, se despierta todos los días entre las 6 y las 7 a.

Eso es porque a principios de año, la banda aceptó un trabajo como la banda de la casa de Late Night With Jimmy Fallon, que se estrenó en marzo en NBC. Mi amigo [productor de Chappelles Show] Neal Brennan me preguntó en quién estaba pensando para una banda de la casa, y dije que no sabía, dice Fallon. Deberías preguntarle a las Raíces, dijo. ¿Las raices? ¿Crees que lo harían? No, dijo. Pero tal vez conozcan a alguien.

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En el pasado, éramos jóvenes y recién salidos de la escuela, no teníamos familias ni responsabilidades: el cielo era el límite. Pero, avanzando rápido, tienes esposas, hijos, recitales de ballet, prácticas de fútbol, ??el primer día de escuela secundaria, vacunas contra la gripe, y se vuelve más difícil cada año, dice Thompson. Solo queríamos estar en un lugar, y el único trabajo que nos puede dar esa comodidad sin que veamos una caída monetaria fue hacer una residencia. Para nosotros estar en un solo lugar y ganar la misma cantidad de dinero tenía mucho sentido.

Sin embargo, su viaje angustioso está dando sus frutos. Si bien el concierto lleva mucho tiempo, el programa tiene un promedio de 1,7 millones de espectadores, según Nielsen, lo que significa que es probable que los Roots estén ganando una gran cantidad de nuevos fanáticos. Si bien las ventas de álbumes anteriores no han aumentado significativamente, muchas personas cercanas a la banda creen que las ventas de su próximo álbum reflejarán su nueva plataforma.

La idea de que una nueva base de fans podría ser el resultado de la residencia es una sorpresa para Thompson; él dice que su mayor preocupación cuando aceptó el concierto de Fallon era que alejaría a los fanáticos actuales del grupo.

Hicimos una gran cantidad de trabajo extracurricular para defendernos de los blogueros y la gente de la prensa que estaban listos para decir que nos vendimos por aceptar el trabajo, dice Thompson, y agrega que Roots restableció sus conciertos semanales Jam Sessions que el grupo organizó en 1999 y ahora se llevan a cabo en el Highline Ballroom de Nueva York en febrero (la serie termina en noviembre) porque querían demostrarse a sí mismos que no nos estábamos volviendo perezosos. Estábamos tan ocupados pensando en las balas que nos iban a disparar que descartamos que esto pudiera beneficiarnos. No pensamos que podríamos conseguir nuevos fans; solo queríamos estar en un solo lugar. Una cosa en la que no confiamos fue que el programa fuera un éxito y que nuestro perfil aumentara cinco veces más que antes del programa. (A $ 10 por boleto, todas las Jam Sessions se han agotado y la mayoría se agotan por adelantado).

Pero el acto no ha superado la marca de 1 millón de ventas con ninguno de sus álbumes desde su inicio en 1993: el último álbum del grupo, Rising Down de 2008, ha vendido 171,000 copias en los Estados Unidos, y su mayor vendedor es Things Fall Apart de 1999, con 921,000, según Nielsen SoundScan, y planea lanzar su próximo álbum, How I Got Over, a principios del próximo año. ¿Se traducirá la exposición en ventas de álbumes? Según el gerente de Roots, Richard Nichols, eso está por verse. No sé si los nuevos fanáticos son los mismos fanáticos de la música de antes, dice. Las personas que miran hasta altas horas de la noche son mayores y se asemejan más a los estadounidenses medios. Entonces, definitivamente es un fanático, pero tienes fanáticos que no compran tu producto y no asisten a un espectáculo.

El booker de música de Fallon, Jonathan Cohen, dice que Roots está ganando nuevos fanáticos todos los días, especialmente entre otros artistas que actúan en el programa. Hemos tenido numerosos artistas que estaban más nerviosos por conocer a los Roots que por su propia actuación en el programa, dice. La gente está asombrada de ellos, por una buena razón. Más personas que nunca son conscientes de la increíble banda que son. Mi esperanza es que, gracias al espectáculo, muchos fans nuevos elijan el álbum cuando salga.

Es una gran oportunidad para que expandan su marca y muestren su nivel de arte, dice Chris Atlas, vicepresidente senior de marketing del sello Roots, Def Jam. Están llevando su arte a otra plataforma y de eso se trata el hip-hop. Para mí, deberían ser elogiados por continuar expandiendo sus límites.

Thompson, quien llama a sus apariciones nocturnas una bendición disfrazada, cien por ciento, espera que tanto los fanáticos nuevos como los viejos acepten el nuevo proyecto de la banda. Tenemos una gran cantidad de nuevos fanáticos, dice, sin mencionar los jugos creativos que fluyen de nosotros interactuando y jugando con otros artistas en el programa, incluidos Michael McDonald, Tom Jones, Smokey Robinson y Eric Idle, para enumerar algunos. Además de la música, los Roots son responsables de segmentos creativos en Fallon como Slow Jam the News, durante el cual Fallon y el MC de Roots Tariq Black Thought Trotter recrean los eventos del día como cantantes de R&B, y Freestylin With the Roots, para el cual Fallon al azar elige a los miembros de la audiencia, les hace tres preguntas sobre sí mismos y hace que Roots rap incorpore sus respuestas.

Aunque aún no tiene fecha de lanzamiento, el álbum está técnicamente terminado, según Thompson. Debido a que la banda pasa tanto tiempo trabajando en el programa, será el primer álbum desde el debut del grupo, Organix, que los miembros grabaron juntos. Para otros lanzamientos, grabaron sus partes por separado y las mezclaron más tarde.

Esta será la primera vez desde entonces que escribimos y creamos canciones uno frente al otro en la misma habitación, dice Thompson. Eso es porque tener este trabajo te obliga a crear música de tres a cinco horas al día.

Esta es la mayor cantidad de composición que he hecho en mi vida, agrega. Desde marzo, creo que tenemos alrededor de 723 mermeladas en la lata. Hay una diferencia entre una actuación si tocas con músicos que están sincronizados en lugar de hacerlo de forma aislada y sola; simplemente hay una energía diferente cuando lo hacemos de esta manera.

Thompson, quien primero llama al álbum la luz al final del túnel, luego nombra la espiritualidad y la recesión como dos temas líricos principales, no está preocupado si el nuevo concierto de la banda genera ventas. Fuimos el último grupo que hizo discos de arte en un sello importante para raperos. Si hay un mundo para Bob Dylan y Joni Mitchell, artistas de prestigio bajo nombres de rock, entonces esos mismos estándares deberían aplicarse también a nosotros, dice. Los actos de hip-hop deberían poder sacar discos de arte sin tener que preocuparse por arriesgar sus vidas o no lanzar nada a menos que no vendan millones.

Como mínimo, ya son innovadores por derecho propio en lo que debería ser una banda de televisión moderna, según Cohen. Realmente no puedo imaginar que otra banda pueda lograr esto tan bien. Están rompiendo el libro de jugadas de lo que se supone que es una banda de televisión y presentando algo totalmente nuevo, dice.

Thompson está de acuerdo. Quejarse de lo que no tenemos podría ser un punto discutible, porque ¿quién está en su etiqueta durante 17 años después del hecho? La sabiduría convencional dice que vender un millón de álbumes es lo que evita que las discográficas te abandonen. Pero llevamos 11 álbumes y no nos han dejado caer, dice. Las personas que se preocupan, respetan las Raíces. Otros que no les importa, son indiferentes. Pero lo bueno es que, debido al programa, es posible que nos hayan descubierto.

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