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Cuando Jimi Westbrook de Little Big Towns publicó una foto con el pulgar hacia arriba desde la sala de recuperación de un hospital de Boston en junio, puso cara de valiente. Pero por dentro, estaba luchando con la ansiedad, como lo había estado haciendo durante meses.

Westbrook había desarrollado un pólipo en sus cuerdas vocales que no tenía más de un milímetro de tamaño. El Dr. Steven M. Zeitels, un cirujano que ha ayudado a personas como Sam Smith, Adele y Steven Tyler, fue contratado para extraer el crecimiento, haciendo pequeñas incisiones en un bulto que tuvo enormes repercusiones. El más mínimo error podría haber destruido la carrera de Westbrook y dejado en duda el futuro creativo de sus compañeros de banda, equipo y socios comerciales.

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Tus cuerdas vocales están cubiertas por esta membrana que literalmente se parece a Saran Wrap, dice Westbrook. La cuestión es que, si vas demasiado lejos en esa cirugía y dañas algo de eso, no hay vuelta atrás. Es una cirugía de alto riesgo, pero con él y su nivel de habilidad, no es tan alto porque tiene mucho talento.

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La recuperación de Westbrooks fue bien. El 22 de agosto, casi dos meses después de su cirugía, Little Big Town volvió al escenario durante el Eastbound Hoedown en Newfoundland. Estaba extasiado por la forma en que respondió su voz, y le dio a la banda una sensación de alivio.

Los aplazamientos y cancelaciones por problemas vocales son lo suficientemente comunes como para que el fanático promedio, tal vez incluso el empleado promedio de la industria de la música, piense poco en el drama emocional detrás de esto. Un cantante depende desproporcionadamente de una parte del cuerpo, la garganta, para ganarse la vida, de la misma manera que un lanzador de béisbol cuenta con un brazo o un corredor de maratón se apoya en los tobillos.

¿Qué tan extremo es el papel de la laringe? Zeitels estudió a Tyler para un especial de National Geographic Channel de 2007, Incredible Human Machine, y descubrió que esas cuerdas aflautadas que producen el tono chocan entre sí 270 veces por segundo durante una interpretación vocal. Eso suma aproximadamente 500.000 veces en un concierto completo o alrededor de mil millones de veces a lo largo de una carrera de 30 años.

No hay ninguna parte del cuerpo humano que probablemente vea este tipo de fuerzas de colisión y tensiones bruscas, razón por la cual las cuerdas vocales esencialmente se desgastan con el tiempo, dijo Zeitels durante el programa.

Es una de las razones por las que los problemas vocales parecen surgir periódicamente para los artistas country, especialmente en la era actual. Los sistemas de sonido para conciertos se han diseñado para generar decibeles más altos que en décadas anteriores, y la popularidad de los géneros significa que más artistas que nunca tocan en entornos grandes, como arenas y estadios, que requieren un sonido más potente.

Eso definitivamente es un factor, dice la nueva entrenadora vocal de Westbrook, Diane Sheets, cuyos clientes han incluido a Diamond Rio y los artistas cristianos Natalie Grant y Jason Crabb. Hay un estruendo en tu cuerpo; sientes la intensidad del sonido.

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Aunque los sistemas de sonido son capaces de transmitir la voz al nivel adecuado para todo el lugar, los artistas pueden sentir la necesidad psicológica de esforzarse para alcanzar el pico de decibelios requerido. Los artistas son particularmente susceptibles en los primeros años de su carrera, ya que muchos actúan con mayor frecuencia. También es probable que desarrollen hábitos que podrían exacerbarse con el tiempo.

En el caso de Westbrook, el pólipo probablemente creció durante varios años. No sabía que existía y, sin saberlo, se había adaptado a él hasta que el crecimiento finalmente captó su atención.

El cerebro es tan poderoso que incluso cuando tienes una lesión y una masa que se desarrolla en tus cuerdas vocales, tu cerebro descubre cómo solucionarlo, dice. Me di cuenta de que mi textura había cambiado con los años, pero realmente no pensé que fuera por algo así.

Westbrook, por supuesto, no está solo. Otros actos de country que se han sometido a cirugía vocal incluyen a Kenny Rogers, Kathy Mattea, Patty Loveless, Heidi Newfield, Lauren Alaina y Gary Allan, a quienes otros miembros de la banda tocaron las notas altas en su nombre durante los conciertos en el apogeo de su tensión vocal.

Había perdido mi falsete, dice Allan. Las cosas en las que realmente me dolía eran como Anillos de humo en la oscuridad. Como en la segunda canción, mis cuerdas vocales fallaban y tenía toda la voz media. No tenía nada de ese falsete.

Keith Urban, quien se sometió a una cirugía vocal en noviembre de 2012, animó a Westbrook. Eso fue particularmente significativo porque Urban pudo señalar resultados positivos: su rango y tono posteriores al tratamiento habían mejorado significativamente y eso, a su vez, mejoró su juego cuando grabó su álbum actual, Fuse.

Es una voz nueva en muchos sentidos, dice Urban. Subconscientemente, eso me dio mucha confianza para luego salir y probar muchas cosas diferentes.

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Sheets se ha encontrado con un poco de estigma sobre los entrenadores vocales, aunque cree que es una actitud equivocada.

Un cantante es muy parecido a un atleta, dice ella. Los atletas trabajan con entrenadores durante toda la vida de su carrera, debido a la importancia de asegurarse de que está rindiendo al máximo y de que está mitigando parte del riesgo de lesiones.

Después de la cirugía, Westbrook sin duda aporta un punto de vista diferente al mantenimiento de la voz. Detener toda una organización fue desgarrador, y preferiría evitar volver a hacerlo.

Ser el que tuvo que hacer que el tren se detuviera fue una parte muy emocional de la decisión, dice. Pero no había otra opción para mí. Iba a seguir empeorando si no me ocupaba de ello.

¿Prevenir una recurrencia? Eso definitivamente recibe un visto bueno.

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