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Man on the Moon no se iba a terminar, recuerda Scott Litt de ese frenético día de 1992.

Lo que se convertiría en uno de los éxitos por excelencia de REM estuvo peligrosamente cerca de no llegar a la obra maestra de la banda, Automatic for the People. La canción estaba hecha, su instrumentación ya grabada. Pero Michael Stipe, el enigmático líder de la banda, careció de esas letras de Andy Kaufman hasta el último minuto. Le hicimos terminarlo, dice Litt, quien produjo seis álbumes de REM entre 1987 y 1996. Cuando escucho eso en la radio, estoy muy agradecido por ese día.

Ninguna otra banda de rock estadounidense en la historia ha logrado moverse de esta manera: Concibe los cánones del rock alternativo; transportar la radio universitaria a la arena; perder un veterano y un soldado; fusionar la política con la melodía; y declarar el fin del mundo.

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Desde 1980, REM ha defendido la democracia, tanto en el arte como en la vida. Cada elección a lo largo del camino fue unánime; al principio, por ejemplo, se negaron a aceptar un adelanto de IRS Records. A lo largo de los años, seleccionaron a los productores y cambiaron su sonido cuando lo consideraron oportuno. Incluso después de la partida del baterista Bill Berry en 1997, que fácilmente podría haber terminado con el grupo, el bajista Mike Mills, el guitarrista Peter Buck y el cantante Stipe acordaron mantenerlo unido. Sin embargo, esta semana, casi 30 años desde que grabaron su primer proyecto, Chronic Town, el trío decidió dar por terminado el día.

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REMs Rolodex de productores recuerda a la banda como una pandilla democrática de cuatro, una familia racional que evitó la acritud y tomó todas las decisiones como una sola. Incluso los equivocados.

Tomemos ese momento en 1985 cuando el productor Joe Boyd invitó a REM a Londres para grabar Fables of the Reconstruction. Esos cuatro muchachos, desde el principio, abordaron todo de manera diferente, dice Boyd. Pero con la banda geográficamente fuera de su zona de confort de Atenas y Boyd sin estar familiarizado con el estudio, el productor admite que nunca logró el sonido que buscaba. Simplemente nunca conseguí que la voz de Michael la hiciera estallar, simplemente se sentía un poco turbio y enterrado en las pistas, recuerda. Años más tarde, cuando Boyd se ofreció a remezclar el álbum, REM decidió conservar Fables tal cual, con defectos y todo. No es necesario remezclar.

Stipes vocal emergió del barro y aterrizó al frente de la continuación producida por Don Gehman, Lifes Rich Pageant. Su abridor de quemadores de granero, Begin the Begin, parecía decirlo todo.

Simplemente sentí que tenía una voz con un sonido tan único que, al menos, necesitaba ser escuchada y apreciada por su riqueza, dice Gehman. Nuestro compromiso fue que me permitió hacer las palabras más definibles y hacer que su voz estuviera más presente.

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Esa presencia de voz pronto viajó más allá del estudio y hacia la tribuna. De repente, Stipe se mostró franco, escupiendo comentarios sociales sobre la sociedad de la era Reagan incluso cuando el éxito de la radio comenzó a suceder. En Documento de 1987, el productor Scott Litt se dio cuenta de que se estaba haciendo una declaración. Después de todo, una canción llamada Es el fin del mundo tal como lo conocemos estaba en rotación regular en MTV.

A medida que la década llegaba a su fin, la audiencia mayoritaria recurrió a temas más bailables de REM, como Stand, Losing My Religion y Shiny Happy People. Estas canciones socialmente relevantes no solo conmovían a la gente; los estaban moviendo de la cintura para abajo.

Había un ritmo en ello, había una sensación en ello. No todo fue cerebral, dice Litt. Osciló un poco, incluso las baladas.

Para cuando el grupo lanzó la inquietante y texturizada Automatic for the People, quizás la única balada que animaba a hacer ruido con los pies era la que casi se le escapó.

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Ver a Man on the Moon hasta el final es una de las decisiones definitorias de la banda en la ambiciosa carrera de 31 años de REM. El grupo podría haber impedido su propio éxito si los otros tres miembros no hubieran presionado a Stipe para terminar esa última canción.

Me tomó un tiempo darme cuenta de que han existido durante treinta años, reflexiona Mitch Easter, quien produjo el material más antiguo de la banda, Chronic Town, Murmur y Reckoning. Y ahora me va a llevar un tiempo darme cuenta de que se han ido.

Su sincronización fue realmente impecable, dice Litt sobre el éxito de REM, y agrega una nota sobre la elección colaborativa final de la banda: Definitivamente es hora.

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